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Escapade à vélo dans le Marais Poitevin

Longer un canal dans la brume matinale, avoir la sensation de pédaler sur l'eau, traverser des prairies : 90 kilomètres de bonheur, et au bout... la mer.

Juste après Coulon, la piste semble courir sur l'eau...
Juste après Coulon, la piste semble courir sur l'eau...

Si vous n'aimez pas l'eau, si vous n'aimez pas la campagne, si vous n'aimez pas le vélo, alors passez votre chemin ! Rivière, canaux, rigoles... L'eau est la star de ce parcours, qui mène le cycliste de Niort à La Rochelle. Soit 90 kilomètres qui serpentent à travers l'un des parcs naturels les plus attachants de France : le Marais poitevin. Dompté dès le Xe siècle par l'homme, qui y a créé des centaines de canaux, élevé des digues, construit des écluses, cet ancien marécage forme un incroyable damier. C'est le deuxième marais français après la Camargue. Avec beaucoup moins de moustiques, car l'eau n'y est pas stagnante. A bicyclette, il suffit de suivre les balises de la Vélo Francette, itinéraire créé en 2015, qui relie Ouistreham, près de Caen, à La Rochelle : 628 kilomètres, de la Manche à l'Atlantique. On s'est contenté de la fin du parcours.

A peine sorti de Niort, le charme opère déjà : le chemin longe la Sèvre niortaise, épousant ses courbes. Cette rivière, on la suivra souvent. Tout comme le petit coq rouge, symbole de la Vélo Francette, que l’on recherchera sans cesse afin de s’assurer d’être sur le bon chemin. Le balisage est assez bien fait, mais il est conseillé d’investir dans le vélo guide (éditions Ouest France) afin d’avoir les plans détaillés de toutes les étapes : louper une balise est si vite arrivé…

Après 20 kilomètres, voici Coulon et ses robustes maisons dévalant la pente pour se faire une place près de la rivière, sur laquelle les barques de randonnée s'agglutinent (un peu trop). Ce village est la porte d'entrée du Marais poitevin. C'est d'ailleurs juste après que le parcours est le plus beau. On chemine sur des passerelles en bois posées à fleur de canaux, procurant la délicieuse impression de pédaler sur l'eau. Dans ce dédale, bien au frais dans l’abondante végétation, on franchit de multiples petits ponts en dos d’âne. Mais voilà déjà La Garette, où chaque maison, les pieds dans l’eau, dispose de son embarcadère.

Le chemin zigzague ensuite au milieu de prairies, dominées par des peupliers. Les vaches maraichines, occupées à brouter l’herbe grasse, lèvent tout juste la tête à notre passage. Une impressionnante passerelle de style Baltard permet de franchir la Sèvre niortaise, encore elle, que l'on va longer avant une pause pour la nuit à Arçais. Afin d'atteindre ce village, il faut retraverser la rivière. Nul pont au loin, mais un bac à chaîne, à la disposition de tous. Le principe est simple : on monte le vélo sur la barque et on tire sur une chaîne qui permet de faire avancer le bateau pour rejoindre l'autre rive. A tester !

Après une nuit réparatrice, retour en selle. C'est le petit matin, la brume ne s'est pas encore dissipée sur la Sèvre. On entend les canards et les corbeaux, les hérons sont déjà en quête d’une proie. Les pêcheurs aussi, nombreux à guetter le sandre, le brochet ou les écrevisses. Saules pleureurs et peupliers habillent les berges. A l'horizon apparaît bientôt l'étonnant clocher de Marans, en verre et métal. Ce bourg médiéval mérite une halte, avant que l'on s'engage dans la dernière ligne droite, le long du canal qui mène à La Rochelle.

Les arbres se font rares, on ne peut plus se protéger du soleil sur cette piste blanche et rectiligne. Heureusement, le vent du large est déjà là. Les premières mouettes aussi. A Dompierre, le canal disparaît sous un tunnel long de 800 mètres. On le retrouvera plus tard en contrebas du chemin. Mais voici la ville et, soudain, tels des mirages, les fameuses tours de La Rochelle dominant le vieux port. A l'arrière-plan, l'Atlantique. La promesse d'une baignade méritée.

Source : Télérama


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